10-09-2017 – Met het invoeren van de nieuwe generatie WRC’s is het Wereldkampioenschap Rally’s in 2017 er veel spannender en spectaculairder op geworden. De strijd om de titel ligt dan ook nog helemaal open met nog drie wedstrijden te gaan. Echter breekt ondertussen niet alleen de titelstrijd helemaal los, maar ook de geruchtenronde. Het is daarom maar tijd om even de balans op te maken, en alle feiten en geruchten voor 2018 even op een rijtje te zetten.

Aan het begin van deze maand kwam misschien wel één van de opmerkelijkste nieuwtjes van de laatste weken naar buiten. Het team van Hyundai, inmiddels jarenlang bestaande uit het trio Thierry Neuville, Dani Sordo en Hayden Paddon, kondigde namelijk aan dat Andreas Mikkelsen het team zou gaan versterken tijdens de overige 3 wedstrijden van dit seizoen. Mikkelsen moest het na het vertrek van Volkswagen begin dit jaar zonder vast zitje doen en nam tijdens enkele wedstrijden deel met een Skoda Fabia R5. De resultaten die hij daarmee neer wist te zetten, zorgde ervoor dat hij de afgelopen wedstrijden mocht afwerken voor het team van Citroën met een C3 WRC. In de strijd om het constructeurstitel verloor Hyundai ondertussen kostbare punten op rivaal M-Sport, en nadat er ook in Duitsland weer een matig resultaat werd geboekt, moest er actie worden ondernomen. Met Mikkelsen heeft het team wellicht een tactische zet gezet in de strijd om de constructeurstitel, en het gerucht gaat dan ook dat een toekomst met Hyundai en Mikkelsen zeker geen verrassing zal zijn. De grote vraag is echter wat er in dat geval met Hayden Paddon zal moeten gebeuren. De Nieuw-Zeelander wordt tijdens de Rally van Spanje namelijk opzij geschoven. Teambaas Michel Nandan legt uit.

Michel Nandan: “Het maken van deze beslissing was niet gemakkelijk, maar we voelden dat het noodzakelijk was om onszelf weer kans te geven in het kampioenschap. Gesprekken met Andreas zijn gaande geweest sinds hij zijn vaste contract verloor, maar we hadden hem weinig te bieden omdat onze opstelling vaststond. Nu we terrein verloren hebben, hebben we de situatie opnieuw beoordeeld. We hebben een open gesprek gehad met alle drie de crews en hebben ze geïnformeerd over onze plannen om deze aanpassing te doen. De line-up voor Spanje is daarmee compleet, de opstelling voor de andere rally’s zullen we nog bevestigen.”

Andreas Mikkelsen: “Ik ben blij dat ik bij Hyundai Motorsport mag rijden en dat ik terug ben in het WRC de komende drie rally’s. Het is een goed team met getalenteerde mensen en de Hyundai i20 Coupé WRC heeft bewezen te kunnen winnen op elke ondergrond. Ik heb eerder dit jaar mogen testen op gravel en dat was heel erg positief. Ik weet zeker dat ik dat weer kan vinden in de laatste drie evenementen van dit seizoen. Mijn doel is om het team te helpen in het constructeurskampioenschap. Ik heb geloof in het team en de auto, dus ik heb er zin in. Anders en ik zijn er klaar voor en we hopen dat dit iets is waar we op de lange termijn mee verder kunnen.”

Afbeeldingsresultaat voor citroën ogier 2018

Ook het team van Citroën zit niet stil. Van de 4 constructeurs presteert het merk het slechtst in het constructeurskampioenschap. Stéphane Lefebvre en Craig Breen kunnen als jonge talenten over het algemeen nog niet mee met de ervaren mannen, en topman van het team Kris Meeke valt keer op keer uit, en kende slechts één goede wedstrijd in Mexico, waar de Brit de eindzege pakte. Voor Citroën is het dus duidelijk dat er flink gewerkt moet worden voor 2018, en dus misschien ook aan de line-up voor komend seizoen. Het moge duidelijk zijn dat teambaas Yves Matton zijn pijlen gericht heeft op Sébastien Ogier voor een contract in 2018. De viervoudig wereldkampioen is sinds augustus in gesprek met zijn voormalig werkgever. Volgens Matton zijn er geen grote obstakels die een rentree van Ogier kunnen voorkomen. De Fransman rijdt dit seizoen voor M-Sport. Met nog drie evenementen te gaan, verdedigt Ogier een voorsprong van zeventien punten op rivaal Thierry Neuville.

Yves Matton: “We maken er prioriteit van om hem aan boord te halen. Op dit moment pakken we de situatie stapje voor stapje aan. Het is lastig om te beoordelen wat zijn definitieve antwoord wordt, aangezien wij niet de enige partij zijn die hem willen overhalen! Op dit moment zie ik geen grote obstakels. Daarmee zeg ik niet dat dat niet alsnog kan gebeuren maar op dit moment proberen we uit te vinden wat elkaars verwachtingen en doelen zijn. Het maakt niet uit of het 10 of 90 procent is. Zo lang het niet 100 procent is, is het niet rond. Het zou mooi zijn om hem terug te hebben. Dat hij Frans is en wij een Frans team zijn, is natuurlijk wel de slagroom op de taart.”

Naast Ogier gaat het gerucht dat ook negenvoudig wereldkampioen Sébastien Loeb zijn rentree in het WRC zou gaan maken voor Citroën. De Fransman is onlangs als testcoureur aan de slag gegaan bij het team, en wordt daarom in verband gebracht met een contract in 2018. De enige die bij het team dan ook al zeker is van een vast contract, is Kris Meeke. Opvallend is dan ook de line-up voor de Rally van Spanje, waar Craig Breen aan de kant wordt gezet voor Khalid Al-Qassimi. Ondanks het feit dat Breen de laatste twee wedstrijden van het seizoen wel gewoon afwerkt voor het team, wordt er zeker gediscussieerd, want zou een niet-deelname van Breen betekenen dat zijn zitje in 2018 komt te vervallen? Matton legt uit.

Yves Matton: “De Rally van Spanje is een evenement op twee ondergronden waar de kwaliteiten van de C3 WRC goed tot hun recht komen. We hopen dat we weer vooraan mee kunnen doen. Kris Meeke is zowel op gravel als asfalt snel en hopelijk kan hij vertrouwen opbouwen en een positief resultaat scoren. Aan het begin van het seizoen was het programma van Craig dat hij elf rally’s zou rijden en in goed overleg met hem hebben we besloten dat we hem liever inzetten in Wales en Australië, dus vandaar dit besluit.”

Afbeeldingsresultaat voor rally poland 2017

Als het om de WRC-kalender van 2018 gaat zal er ook veel gaan veranderen ten opzichte van dit jaar. De Rally van Polen zal zo van de kalender verdwijnen om plaats te maken voor de Rally van Turkije. Inmiddels heeft de WRC-comissie bevestigd dat Monte-Carlo, Zweden, Mexico, Corsica, Argentinië en Portugal de eerste zes wedstrijden op de kalender zullen zijn. Eerder dit jaar werd aangekondigd dat ook de Rally van Kroatië en de Rally van Nieuw-Zeeland weer op de kalender zouden gaan verschijnen, maar van Kroatië blijft het vooralsnog een twijfelgeval, terwijl Nieuw-Zeeland zou afvallen i.v.m. financiële problemen. Het verdwijnen van de Rally van Polen komt overigens zeker niet als een verrassing.De FIA ervoer afgelopen editie opnieuw problemen met het onder controle houden van toeschouwers in het evenement dat bij Mikolajki gehouden wordt. In 2015 had de organisatie eveneens problemen en ontving destijds voor de editie van 2016 een zogenaamde ‘gele kaart’. De mondiale autosportbond was vorig jaar tevreden met verbeteringen, maar werden dit jaar teleurgesteld door een terugval. De Rally van Turkije daarentegen zou het gat tussen de Rally van Duitsland in augustus en de Rally van Spanje in oktober moeten gaan opvullen.

Oliver Cielsa (WRC-promotor): “We vinden het spijtig dat we Polen verliezen, het is een belangrijke markt en een mooie ontwikkelde rally voor het WRC, maar vanwege veiligheidsredenen heeft de FIA besloten niet weer daar heen te gaan. Ik wil duidelijk maken dat het niet komt vanwege fouten van de organisatie, maar meer door de fans die niet gedisciplineerd zijn. We moeten optreden in relatie tot de veiligheid, ook in alle eerlijkheid naar de coureurs. In de WRC-commissie hebben we dertien evenementen voorgesteld en de eerste zes zijn inmiddels bevestigd. We hebben nog twee evenementen waar we mee in gesprek zijn: Kroatië en Nieuw-Zeeland. Kroatië lijkt haalbaar, maar we kunnen geen datum vinden buiten het vakantieseizoen. Het was niet mogelijk om de hele tweede helft van het seizoen opnieuw te plannen om Kroatië op de kalender te kunnen krijgen. De laatste berichten uit Nieuw-Zeeland zijn dat de budgetten niet rond zijn. We zien de passie van de organisatoren in Nieuw-Zeeland, we zouden graag daar een rally houden, maar het lijkt dat de economische omstandigheden er niet naar zijn.”

Tot slot heeft het team van Toyota bevestigd volgend jaar in ieder geval verder te zullen gaan met Jari-Matti Latvala en Esapekka Lappi, de winnaars van de Rally van Zweden en de Rally van Finland. Duidelijk daarmee is dat de plek van Juho Hänninen bij Toyota groot gevaar loopt, want ook Toyota zou interesse hebben getoond aan een contract voor Sébastien Ogier in 2018. Hier later meer over.

Geef een antwoord

Het e-mailadres wordt niet gepubliceerd. Vereiste velden zijn gemarkeerd met *

Deze website gebruikt Akismet om spam te verminderen. Bekijk hoe je reactie-gegevens worden verwerkt.